Días nublados en exoplanetas ocultan agua atmosférica

El agua es un tema candente en el estudio de los exoplanetas, sobre todo lo que tiene que ver con los «Júpiter calientes», cuyas masas son similares a la de Júpiter, pero que están mucho más cerca de su estrella madre, que nuestro primer planeta exterior del Sol. Esta cercanía hace que se llegue a los 1.100ºC, lo que significa que el agua que albergan sería en forma de vapor. Los astrónomos han encontrado muchos Júpiter calientes con agua en sus atmósferas, pero otros parecen no tener ni rastro. Ante este panorama, los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, querían averiguar cuáles son las atmósferas de estos mundos gigantes y qué tienen en común. De esta manera, los investigadores se centraron en una colección de Júpiter calientes estudiados por el telescopio espacial Hubble de la NASA, encontrando que las atmósferas de, aproximadamente, la mitad de los planetas fueron bloqueados por nubes o neblina. «La motivación de nuestro estudio era averiguar si algunos planetas compartían propiedades atmosféricas», señaló Aishwarya Iyer, investigador de JPL.

El nuevo estudio, publicado en la edición de junio 1 de la revista Astrophysical Journal, sugiere que las nubes o capas de neblina podrían estar impidiendo que una cantidad sustancial de agua en las atmósferas exoplanetarias pueda ser detectada por los telescopios espaciales.  «Las nubes o bruma parecen estar en casi todos los planetas que estudiamos», dijo Iyer. «Hay que tener en cuenta la presencia de neblinas o nubes; de lo contrario, se podría subestimar la cantidad de agua en la atmósfera de un exoplaneta”. En el estudio, los científicos analizaron una serie de 19 Júpiter calientes, previamente observados por el Hubble. La Wide Field Camera 3 del telescopio había detectado vapor de agua en la atmósfera en diez planetas, mientras que en los otros nueve no había ni rastro. Los científicos determinaron que, para casi todos los planetas que estudiaron, la niebla o nubes estaban bloqueando la mitad de la atmósfera. «En algunos de estos planetas, se puede ver que el agua asoma su cabeza por encima de las nubes o neblina, determinándose que podría haber más agua abajo», dijo Iyer.

Los científicos aún no conocen la naturaleza de estas nubes o brumas, ni siquiera qué componentes pueden tener (metano, nitrógeno, agua etc…). «Las nubes o neblina están en casi todos estos planetas y es bastante sorprendente», dijo Robert Zellem, coautor del estudio. La nueva investigación podría tener implicaciones para los estudios de seguimiento con los futuros observatorios espaciales, como el telescopio espacial James Webb de la NASA. Exoplanetas con gruesas nubes que bloquean la detección de agua y otras sustancias pueden ser objetivos para un estudio más extenso. Estos resultados también son importantes para determinar cómo se forman los planetas. «Este trabajo es un paso emocionante para el estudio de los exoplanetas y la comparación de sus propiedades», sentenció el máximo responsable del estudio.

De momento, habrá que esperar al lanzamiento del telescopio James, previsto para 2018. Su gran espejo de 6’5 metros de diámetro nos mostrará imágenes únicas del Universo. Su resolución será tal, que el Campo Profundo del Hubble parecerá un «collage». Os dejamos con los enlaces oficiales de esta fascinante noticia y enlace del telescopio James, para que veáis cómo va el proceso de construcción del mismo:

http://phys.org/news/2016-06-cloudy-days-exoplanets-atmospheric.html