Las supertierras podrían ser mundos muertos

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En los últimos 20 años, la búsqueda de planetas similares a la Tierra alrededor de otras estrellas, se ha acelerado con el lanzamiento de misiones como el telescopio espacial Kepler.

El uso de estos observatorios y en el suelo, los astrónomos han encontrado numerosos mundos que a primera vista tienen similitudes con la Tierra. Algunos de ellos están incluso en la «zona habitable», donde la temperatura es la correcta para que el agua sea en forma líquida y también lo son los principales objetivos en la búsqueda de vida en otros lugares del universo

Ahora, un equipo de científicos ha estudiado cómo se forman estos mundos y sugieren que muchos de ellos pueden ser mucho menos benignos de lo que se pensaba. Han descubierto que los planetas que se forman a partir de núcleos de menor masa pueden llegar a ser buenos hábitats para la vida, mientras que los objetos más grandes terminan como «mini-Neptunos», con atmósferas gruesas y probablemente permanecen estériles.

Los sistemas planetarios, incluyendo nuestro propio sistema solar, se piensa que se formaron a partir de hidrógeno, helio y elementos más pesados que orbitan sus estrellas en un disco llamado protoplanetario. El polvo y material rocoso se cree que se amontonaron con el tiempo, formando núcleos rocosos que acabaron siendo planetas.

Los resultados sugieren que algunas de las recientemente descubiertas súper-Tierras, tales como Kepler-62e y -62f,  el mero hecho de estar en la zona habitable no es suficiente para hacer que los hábitats sean propicios para la vida.

El Dr. Lammer comenta «Nuestros resultados sugieren que los mundos como estos dos súper-Tierras pueden haber capturado el equivalente de entre 100 y 1000 veces el hidrógeno de los océanos de la Tierra, pero sólo han perdido un pequeño tanto por ciento de ella durante toda su vida. Con este tipo de atmósferas espesas, la presión sobre las superficies será enorme, lo que hace casi imposible que exista vida.»

 

La Zona de Habitabilidad

Alrededor de las estrellas se define una zona donde es posible que la vida pueda aparecer y desarrollarse de una manera más o menos estable, es decir, que el planeta que la habite pueda disfrutar de temperaturas moderadas en su superficie durante 3 ó 4 mil millones de años.

Zona de Habitabilidad del Sistema Solar

Zona de Habitabilidad del Sistema Solar

Una de las condiciones para que un planeta tenga alguna posibilidad de albergar vida, al menos tal y como la conocemos aquí en la Tierra, es que se encuentre en lo que se llama la «zona de habitabilidad» de su estrella. Es decir, a la distancia necesaria, ni demasiado cerca ni demasiado lejos, para que en su superficie pueda existir agua líquida.

Además de la distancia, la zona de habitabilidad también depende de la masa y la edad de la estrella, ya que con el tiempo cambia su tipo espectral y su luminosidad. En una estrella de tipo M, las más numerosas en nuestra galaxia, de baja masa y luminosidad, la zona habitable se encontrará muy cerca de la estrella. Pero ese factor también podría influir en la existencia de vida, como la excentricidad de la órbita o la inclinación del eje de rotación… Mil factores influyen.

Un equipo de la Universidad de Aberdeen en Escocia (Reino Unido) también cree que esas fronteras tradicionales deberían ampliarse, ya que, a su juicio, mundos rocosos y fríos que antes se consideraban inertes pueden ser capaces de soportar vida por debajo de su superficie.

Mundos habitables

En este sentido, un equipo de investigadores de la Universidad de Texas ha elaborado un Indice de Complejidad Biológica (BCI), diseñado especialmente para hacer una estimación de la probabilidad de que la vida orgánica compleja surja en otros mundos. Según los cálculos, solo en la Vía Láctea podría haber más de cien millones de planetas con vida compleja, algo absolutamente impresionante.